鼈の独り言(妄想編)

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メガロドン ~新生代の海に君臨した王者~

 パニック映画「ジョーズ」シリーズは巨大な鮫が次々と人間を襲い、人間が感覚として失ってしまっている非捕食者の恐怖を思い出させる映画である。この映画に出てくる真の主人公「ジョーズ」は現在も生息する「ホホジロザメ」をモデルにしている。ホホジロザメは人間を襲う可能性のある鮫の中では最も大きくなる鮫で全長6mに達する個体も存在するが、過去にはそれを遙かに凌駕する巨大が鮫が地球上に存在した。今回はその巨大ザメ「メガロドン」を考察したい。

 メガロドンは約1,800万年前から200万年前に生息した巨大ザメである。その大きさは最大個体で13mから20mと諸説あるが、実際のところどれぐらいまで大きくなったかは定かではない。サメの仲間は歯を除いた骨格が軟骨で形成されており、非常に化石が残りにくい。メガロドンの化石も現在のところ歯以外の化石はほとんど発見されておらず、体長についても歯の化石から現世のホホジロザメの大きさと比較して推測した値である。そもそもメガロドンとホホジロザメが系統的に近縁種であるという確証はなく、将来より完全な化石が発見された場合メガロドンの体長は大きく変わる可能性がある。

 メガロドンは絶滅した魚の中では一般的な知名度は高い方だと思われるが、実際のところ詳しい生態はほとんど分かっていない謎の魚である。どんなサメから進化したのか?どのような生活を送っていたのか?なぜ絶滅したのか?等々ほとんどはっきりとしたことは分かっていない。現世のホホジロザメの生態から推測するしかないのが現状である。

 現在のホホジロザメの主な獲物は海生ほ乳類である。これは軟骨魚類であるサメは硬い骨を持つ硬骨魚類を補食するには身体能力が不足しているためであると言われている。おそらくメガロドンの主な獲物も海生ほ乳類、特に鯨を獲物としていたと思われる。同じ時代の鯨の化石の中にはメガロドンに食いつかれた跡が骨に残っている化石が複数見つかっている。現在のホホジロザメのように状況によっては死骸など腐肉食もおこなったであろうが、メガロドンは最大のサメに相応しくクジラを襲うどう猛な捕食者として第三紀の海に君臨していたのであろう。
 「ジョーズ」でホホジロザメは狡猾かつ獰猛なイメージを与えられてきたが実際のホホジロザメは同種間でコミュニケーションをとることが分かっており、他の個体に餌を分け与える習性があることが観察されている。メガロドンにそうした習性があるかどうかは確かめようがないが、史上最大の肉食魚類に仲間を認識する知性があったとしたらなかなか楽しいことである。

 メガロドンの絶滅の原因としては様々な要因が挙げられている。メガロドンの生息する大陸棚の海水温が低下し生息域が狭まったためという説。主な獲物であった鯨が寒冷海域に適応し獲物が少なくなったためという説。そして最近有力視されているのが強力なライバルである「シャチ」の出現によるという説である。
 少なくとも体長10mは越えるであろうメガロドンと体長では半分ほどの大きさのシャチでは体力においては勝負にならないような感があるが、実際のところメガロドンは俊敏さにおいてシャチにはかなわなかったと思われる。現世のホホジロザメは6mもの体を水面上からジャンプさせることができる身体能力をもっているが、それでも瞬間的な最大遊泳速度は時速40kmに届かない。身体構造と抵抗を考えるとメガロドンはホホジロザメより鈍重であったことは間違いなく、時速60km以上を発揮でき小回りも利くシャチに遊泳能力ではかなわなかっただろう。
 そしてメガロドンの身体自体に大きな弱点があったことが指摘されている。彼らは「軟骨魚類」である。硬い骨を持たない彼らの身体は衝撃を受けると内蔵組織にまで衝突の衝撃が伝わってしまう弱点を持っていた。現世のホホジロザメも子供のイルカを襲おうとして母イルカの反撃の体当たりを受け死亡してしまった例が観察されている。またシャチがホホジロザメを補食する例も知られており、成体はともかく幼体のメガロドンは直接シャチに補食されていたと考えられている。シャチとの競合と狭まった生息環境の圧迫がメガロドンを絶滅に追いやったというのが現在のところメガロドン絶滅の理由として最も有力視されている。

 メガロドンの歯の化石は日本でも発見され、「天狗の爪」と思われてきた。海の王者であったメガロドンの歯が神通力を持つ天狗の爪とされたことは、メガロドンにとっては名誉なことだろうか、はたまた迷惑なことだろうか?ちょっと興味を引かれるところである。

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メガロドンの歯の化石。長さこそ地上最強の肉食動物ティラノサウルスには及ばないが幅はティラノサウルスを凌駕する。歯の縁はノコギリのギザギザがあるが、これはティラノサウルスの歯にも共通する特徴である。
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by narutyan9801 | 2013-11-01 12:27 | 妄想(生物) | Comments(0)